Det var i somras som man under renoveringen av ett gammalt kontor som ska bli den nya Oscar de la Renta-butiken i Paris hittade något extraordinärt. Alex Bolen, klädmärkets VD, ombads komma till platsen omedelbart.

Byggarna som var anlitade för att förvandla kontoret till butik upptäckte först ett enastående 1800-talstak under det moderna innertaket. När de senare skulle ta ner en vägg hittade de en målning som mätte sex gånger tre meter, svärtad av tidens gång, som täckte en hel vägg. Målningen föreställer ryttare i 1600-talskläder som har stannat utanför Jerusalem, och i bakgrunden tornar en moské upp sig.

Image ©Julien Mignot, The New York Times Image ©Julien Mignot, The New York Times

Trots att Bolen nu känt till konstverket en längre tid, valde han att hålla informationen hemlig tills dess att det var dags för Fashion Week i Paris i januari 2019. Han konsulterade Stéphane Pinta, en expert på äldre konst på firman Turquin som kunde fastställa att det var en oljemålning från 1674 målad av Arnould de Vuez, en flamländsk konstnär som arbetade vid Louis XIV:s hov jämte stjärnkonstnären Charles Le Brun.

Pinta lyckades spåra målningens proveniens genom Albert Vandals bok om markisen Charles-Marie-Francois Olier, som var Louis XIVs ambassadör i Palestina. Ett tryck som hade många likheter med den stora målningen, dök upp i boken och redogör för markisens ankomst i Jerusalem under en resa i mellanöstern 1673.

Man hoppas att restaurationen ska vara klar i maj 2019. Bild ©Julien Mignot The New York Times Man hoppas att restaurationen ska vara klar i maj 2019. Bild ©Julien Mignot The New York Times

Oscar de la Rentas nya butik var egentligen tänkt att öppna i anslutning till Paris Fashion Week i januari, men på grund av den nyfunna målningen har butiksrenoveringen avbrytits för att de Vuez-verket skall kunna restaureras. Öppningen av butiken är planerad till maj.

Mästerverket är fastlimmat på väggen och experter tror att det gjorts för att gömma verket från nazisterna som under 1930-talet konfiskerade värdefull konst i staden. På grund av detta har de även uttryckt att det skulle vara för riskabelt att försöka flytta verket. Bolen har förhandlat med ägaren av byggnaden så att målningen ska få vara kvar i butiken när den öppnar - i utbyte mot att man betalar för restaureringen.

Benoît Janson i arbete. Bild ©Julien Mignot, The New York Times Benoît Janson i arbete. Bild ©Julien Mignot, The New York Times

pecialisten Benoît Janson och hans team har arbetat i månader på att återställa målningen till dess ursprungliga skick, och anser att verket är mycket ovanligt och exceptionellt på flera vis. Enligt Janson är målningen täckt i flera lager lack till följd av tidigare restaurationer, något som har missfärgat verket. Det enorma arbetet tros bli klart i maj, i tid för öppningen av butiken.