När Portrait of Muhammad Dervish Khan såldes för 7,2 miljoner dollar (66,7 miljoner kronor) hos Sotheby’s den 30 januari år 2019 tog Élisabeth Vigée Le Brun ett avgörande kliv upp på prispallen och blev den dyraste kvinnliga konstnären i kategorin Old Masters. Den franska rokoko-konstnären, som hyllades redan under sin egen levnadstid för sina eleganta porträtt lyckades porträttera sina subjekt med kunglig förnämhet, värdighet och humanism.

Élisabeth-Louise Vigee Le Brun, ‘Portrait of Muhammad Dervish Khan’, 1788 Élisabeth-Louise Vigee Le Brun, ‘Portrait of Muhammad Dervish Khan’, 1788

Élisabeth Vigée föddes år 1755 i Paris som dotter till Louis och Jeanne Vigée. Hennes far var själv porträttmålare och kunskaperna fördes vidare till dottern som tidigt visade sig ha talang för måleri. När hon var 19 år blev hon antagen i Academie de Saint-Luc. Två år senare gifte sig Vigée med hovmålaren Jean-Baptiste-Pierre Le Brun, släkting till Charles Le Brun, som var Louis XIV främsta hovmålare. Jean-Baptiste-Pierre Le Brun var verksam i de parisiska konstkretsarna som både målare och handlare och paret Vigée Le Bruns hem blev ett slags galleri där Élisabeth visade sina verk.

Élisabeth Vigée Le Brun, "Self Portrait in a Straw Hat", efter 1782, National Gallery London Élisabeth Vigée Le Brun, "Self Portrait in a Straw Hat", efter 1782, National Gallery London

År 1787 ställde hon ut på Parissalongen för första gången, med ett porträtt av sig själv tillsammans med dottern Julie. Verket blev hårt kritiserat – mycket på grund av att hon avbildat sig själv leende med blottade tänder, något som ansågs oanständigt vid tiden.

Självporträtt med dottern Julie, Élisabeth Vigée Le Brun, 1786
Självporträtt med dottern Julie, Élisabeth Vigée Le Brun, 1786

Den dåliga kritiken till trots växte hennes popularitet i Paris elitkretsar och 1783 beställde drottningen Marie Antoinette ett porträtt trots att Vigée Le Brun inte var en officiell hovmålare. Vigée Le Brun tackade ja och blev den första konstnären att officiellt få porträttera drottningen. Under sin livstid skulle Vigée le Brun ställa ut på Parissalongen nio gånger.

Av de trettio porträtt Vigée le Brun utförde av drottningen och hennes familj orsakade ett en smärre skandal. För Parissalongen år 1783 hade hon målat Marie Antoinette iförd en enkel vit klänning med en blombukett i händerna och lugnt blickande mot betraktaren. Det informella porträttet av den franska drottningen blev snart fördömt och från och med då fick Marie Antoinette endast porträtteras i extravaganta hovdräkter mot flådiga bakgrunder.

Élisabeth Vigée Le Brun, "Marie Antoinette en chemise", 1783 Élisabeth Vigée Le Brun, "Marie Antoinette en chemise", 1783

Samma år, skandalen till trots, antogs Élisabeth Vigée Le Brun till the Royal Academy of Painting and Sculpture, mycket tack vare sin goda relation med det franska kungaparet. Endast femton kvinnor antogs till akademien och utmärkelsen var en stor ära. Men den stundande franska revolutionen innebar att kvinnliga intellektuella återigen förlorade sin ställning och år 1789, när kungafamiljen fängslades och revolutionen bröt ut bestämde sig Vigée Le Brun, som hade nära relationer med Versailles, för att fly landet.

Élisabeth Vigée Le Brun, "Marie Antoinette in Court Dress", 1778 Élisabeth Vigée Le Brun, "Marie Antoinette in Court Dress", 1778

De kommande tolv åren reste Vigée Le Brun runt i Europa med sin dotter Julie och spenderade en stor del av sin tid i Italien, Österrike, England och Ryssland. Hennes rykte föregick henne och tack vare den goda relationen hon haft med Marie Antoinette välkomnades hon med öppna armar av kungahus runt om i Europa och porträttbeställningarna fortsatte komma in.

Élisabeth Vigée Le Brun, "Princess von Esterhazy as Ariadne", 1793 Élisabeth Vigée Le Brun, "Princess von Esterhazy as Ariadne", 1793

Under den här tiden gick hennes stil från rokoko till nyklassicism och hon använde ofta sina kända (och kungliga) subjekt som modeller för klassiska grekiska och romerska figurer. De unga prinsessorna, baronessorna och kejsarinnorna fick skepnaden av sina mytologiska jämlikar Ariadne, Iris, Hebe och Flora.

Élisabeth Vigée Le Brun, "Baroness Anna Pitt as Hebe", 1792 Élisabeth Vigée Le Brun, "Baroness Anna Pitt as Hebe", 1792

Hennes personliga favoritverk sägs ha varit Lady Hamilton as the Cumean Sibyl. Den ungdomliga och oskuldsfulla Lady Hamilton i sin karmosinröda klänning med håret döljt under en böljande slöja, var vida känd som älskarinna till Lord Nelson, en brittisk sjöofficer under Napoleonkrigen. I porträttet är hon modell för den cumaeiska sibyllan, en vacker och mäktig romersk profet som kanoniserades i Aeneiden av Vergilius.

Élisabeth Vigée Le Brun, "Lady Hamilton as the Cumaean Sybil", 1792 Élisabeth Vigée Le Brun, "Lady Hamilton as the Cumaean Sybil", 1792

Vigée Le Brun återvände till Paris år 1802 men fortsatte resa till hoven runt om Europa, framför allt till London och Schweiz där hennes framgångar fortsatte. I åttioårsåldern publicerade hon sina omfattande memoarer innan hon gick bort vid 86 års ålder 1842. Under 2000-talet har hennes verk och konstnärskap uppmärksammats världen över med bland annat utställningar på Grand Palais i Paris (2015-2016) liksom på Metropolitan i New York 2016.

‘The Élisabeth Vigée Le Brun Retrospective’ at Le Grand Palais, Paris ‘The Élisabeth Vigée Le Brun Retrospective’ at Le Grand Palais, Paris

Idag hänger hennes verk, som inkluderar över 850 porträtt och landskap, på världens främsta museer såsom Louvren, National Gallery i Washington DC, Eremitaget i Sankt Petersburg och Metropolitan i New York.

År 2019 föll strålkastarljuset återigen på Vigée Le Brun i samband med av försäljningen av Portrait of Muhammad Dervish Khan, som föreställer en indisk ambassadör på besök i Paris år 1788 för att söka stöd hos fransmännen mot britterna. Besöket markerar en viktig händelse i världshistorien då fransmännen i skuggan av sin egen revolution inte kunde bistå Indien med stöd och landet föll i brittiska händer under 1800-talets mitt fram till frigörelsen 1947.

Victoria Beckham bredvid Vigée Le Bruns porträtt av den indiske ambassadören under utställningen ‘Female Triumphant’ på Sotheby's i januari. Victoria Beckham bredvid Vigée Le Bruns porträtt av den indiske ambassadören under utställningen ‘Female Triumphant’ på Sotheby's i januari.

Priset för målningen, som landade på 7,2 miljoner dollar, motsvarande nästan 67 miljoner kronor, innebar ett nytt världsrekord för en kvinnlig konstnär från den tidigmoderna perioden. Men framför allt speglar prislappen den otroliga talang med vilken Vigée Le Brun fångade skönhet och auktoritet i samspel med nyklassicismens ideal som gjorde henne både självständig och framgångsrik i ett fält annars väldigt begränsat för kvinnor.

Portrait of Muhammad Dervish Khan ställdes ut som praktverket i Sotheby’s utställning The Female Triumphant som föregick försäljningen. Porträttets rekord påkallar en återblick på kvinnliga konstnärer som var verksamma innan 1900-talet och som sällan uppmärksammats men vars verk är en sann triumf.

Se slutpriser för Élisabeth Vigée Le Brun här