William Bouguereaus mästerverk för 327 miljoner på auktion

1800-talskonstnärens enorma pièce de résistance Le Jeunesse de Bacchus toppar Sotheby’s auktion med impressionistisk och modern konst den 14 maj.

William Bouguereaus mästerverk för 327 miljoner på auktion

Med sina enorma proportioner (3 gånger 6 meter) och i andan av ett vild dryckeslag är William-Adolphe Bouguereaus Le Jeunesse de Bacchus betraktat som konstnärens viktigaste målning. Sotheby’s New York meddelade nyligen att konstverket ska säljas på deras Impressionist and Modern Art-försäljning den 14 maj, med ett beräknat pris på 25-35 miljoner dollar.

La Jeunesse de Bacchus, William Bouguereau. Olja på duk, 1884. Bild: Sotheby's
La Jeunesse de Bacchus, William Bouguereau. Olja på duk, 1884. Bild: Sotheby's

Verket föreställer en backanal (romarnas tumultartade fester till guden Bacchus ära), med dansande thyiader, cheruber som spelar på sina instrument, kentaurer med flöjter och satyrer som hoppar omkring i skogen. En berusad Bacchus, vars huvud pryds av en krans av murgröna, rider in till festen på en åsna följd av två anhängare. Den utarbetade scenen är utmärkande för Bouguereau, som var en framstående 1800-talskonstnär vid Parissalongen. Bouguereau var känd för sina mytologiska motiv, proportionella och idealiserade mänskliga former och för sina mästerliga förmåga i ljus- och färgsättning.

Detalj från La Jeunesse de Bacchus
Detalj från La Jeunesse de Bacchus

Bouguereau slutförde Le Jeunesse de Bacchus 1884 efter en tre år lång arbetsperiod och visade mästerverket på Parissalongen samma år. Målningen har endast ställts ut en handfull gånger de senaste 135 åren, i London och Antwerpen år 1885 och ett århundrade senare på Connecticuts Wadsworth Atheneum 1984-85. Under Bouguereaus levnadstid hängde den annars i konstnärens ateljé i Paris och efter det befunnit sig i Bouguereaus arvingars ägo. Verket har aldrig tidigare sålts.

Teckning av en cherub för La Jeunesse de Bacchus av William Bouguereau. Bild: Inspiration Artworks
Teckning av en cherub för La Jeunesse de Bacchus av William Bouguereau. Bild: Inspiration Artworks

Benjamin Doller hos Sotheby’s USA kommenterade “When you see the true majestic scale and technical brilliance of this masterpiece, you realize this is one of the greatest pictures painted in the 19th century. Its appearance on the market, something I would have only dreamed of back in 1985 [when it was exhibited in Connecticut], will present a truly singular opportunity to acquire a work that is the last and greatest of its kind.”

Självporträtt, William Bouguereau. 1879, olja på duk.
Självporträtt, William Bouguereau. 1879, olja på duk.

Doller fick medhåll av kollegan Pascale Pavageau: “The unveiling of this icon invites a dynamic opportunity to consider the past, present and future of this composition – inspired by Classical myth and almost mythical itself. A tour de force of line and color on the grandest scale, every element compels immediate appreciation and close examination."

William-Adolphe Bouguereau var en av de mest högaktade konstnärerna under hans samtid. Född i La Rochelle i Frankrike 1825 visade han redan tidigt stor talang för teckning och måleri. År 1846, när han var 20 år gammal flyttade Bouguereau till Paris för att studera vid Ecole des Beaux Arts där han lärde sig bemästra den akademiska måleriet med fokus på detaljerat historiemåleri och mytologiska motiv, där stor omsorg lades vid den förskönande mänskliga anatomin, geometriska perspektiv och färgbalans.  

Den franska akademin på Villa Medici, Rom. Bild: Villa Medici
Den franska akademin på Villa Medici, Rom. Bild: Villa Medici

Hans extraordinära talang gick inte någon förbi och år 1850 blev han tilldelad Prix de Rome, ett treårigt residens i Villa Medici i Rom där han kom i kontakt med renässansens mästerverk, klassiska stilar och antikviteter. Han ska en gång ha sagt “det finns bara en typ av målning. Det är målningen som presenterar ögat med perfektion, en typ av vacker och felfri glans som du hittar i verk av Veronese och Titian” - två av hans största inspirationer.

Efter att hans residens i Rom var över återvände han till Frankrike där hans karriär verkligen tog fart. Han blev tilldelad flera kommissioner, allt från allegoriska scener av de fyra säsongerna till stora stridsscener med Napoleon III. År 1863 såldes hans målning La Sainte Famille, som ställdes ut på salongen i Paris till Napoleon III och hans fru Eugenie och fick hänga i deras hem i Paris. Den kungliga favören stärkte hans status och beställningar kom nu från europeiska kungligheter och rika amerikaner.

La Sainte Famille (The Holy Family), William Bouguereau. 1863, olja på duk. Bild: WilliamBouguereau.org
La Sainte Famille (The Holy Family), William Bouguereau. 1863, olja på duk. Bild: WilliamBouguereau.org

Han blev känd för sina precisa, men ändock idealiserade återgivningar av den mänskliga kroppen, som han skapade i enlighet med sina akademiska studier. Hans mest kända verk var ofta av klassiska eller mytologiska kvinnor såsom Aurora, Psyche eller Venus, ofta i detaljerade scener med kroppar i rörelse med en mjuk färgpalett och jordliga bakgrunder. Han ritade alltid upp sina subjekt innan han målade den, något som han lärt sig vid Ecole des Beaux Arts.

The Birth of Venus, William Bouguereau. 1879, olja på duk. Bild: Musee d'Orsay
The Birth of Venus, William Bouguereau. 1879, olja på duk. Bild: Musee d'Orsay

Trots hans popularitet föraktades han av de samtida impressionisterna, vilka ansåg att hans verk var för polerade och konstlade och menade att Bouguereau höll alltför hårt i gamla traditioner. Efter hans död år 1905 ignorerades hans verk i stor utsträckning då den moderna konsten tog över efter traditionellt akademiskt måleri. Bouguereau efterlämnade sig över 820 målningar, vilka idag hänger på museer världen över, med de mest kända på Musee d’Orsay i Paris.

Hans färdigheter i att porträttera graciösa subjekt, precis form och klassiska teman har upplevt en renässans de senaste årtiondena och hans verk klubbas för miljoner på auktion. Försäljningen av La Jeunesse de Bacchus, är bokstavligen en storskalig hyllning till Bouguereau som belyser hans klassiska bakgrund, omsorg för form liksom försköning, och påkallar en omvärdering av hans stilistiska åstadkommande.